J.L. Fernandez's Blog

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Entrevista con… Mary Weiss (Shangri-Las)

Posted by jlfercan en agosto 10, 2009

La voz principal de las Shangri-Las protagonizó uno de los retornos más sorprendentes de los últimos tiempos. Después de tres décadas sin tener noticias suyas, volvía de la mano de la banda Reigning Sound con “Dangerous game”, un trabajo de resonancias eminentemente sixties, con la que recuperamos a una de las grandes olvidadas de la historia de la música. Ahora que ha pisado por primera vez nuestro país, era el momento idóneo para charlar con Mary sobre una era musical muy lejana, de armonías vocales de ensueño y dramáticas historias de trágico final. Demos la palabra a una mujer eternamente joven a sus sesenta años.

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¿Cómo te sentías volviendo después de tantos años? ¿Había un nivel de presión extra acerca de cómo podían reaccionar tus viejos fans?

“Tenía ciertas dudas, creía que quizá nadie se iba a acordar de mi, pero por fortuna no fue asi. No veo esto como un ‘comeback’, sino como la forma de seguir haciendo aquello que amo, que es interpretar. Además ahora no hay ninguna meta que conseguir, asi que me limito a divertirme. En “Dangerous game” hay bastantes reminiscencias a los 60, eso fue intencional, pero me siento libre para grabar la clase de música que yo quiero”.

¿Ha sido algo puntual, para un disco y una gira, o tienes pensado seguir grabando?

“Voy a seguir en el mundo de la música, pero fuera de los grandes sellos. Me hice adulta en el show business, y veo esto como una forma de completar el círculo. “Dangerous game” ha funcionado bien, y he firmado un contrato para grabar otro disco, y seguro que habrá otro tour en cuanto salga”.

¿Te importa si hablamos acerca de tu carrera al frente de las Shangri-Las?

“Claro que no. Adelante”.

El artífice de vuestro sonido fue el productor George “Shadow” Morton. Se dice que era un hombre muy excéntrico

“Si que lo era, pero yo también, asi que la conexión fue instantánea. Para que te hagas una idea, el primer día llegó al estudio vistiendo una capa, sombrero, y bastón, y solía vestir asi por la calle. Tiene un gran talento, y muy poco reconocido. No entiendo porqué Phil Spector recibe elogios cada dos por tres, y nadie recuerda a George. Es incomprensible”.

¿Seguís en contacto?

“Sigue siendo un buen amigo mio”.

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Se dice que ayudásteis a cambiar la imagen de la mujer en la música Pop. ¿Os inspirasteis en las vocalistas negras de la época, como Ruth Brown?

“No nos inspiramos en nadie, porque ni siquiera estábamos al tanto de otros artistas de la época. Éramos chicas de la calle, siendo nosotras mismas. Por ejemplo, la mayoría de artistas femeninas solían actuar con vestidos y tacones altos, y no nos gustaba eso. Las Shangri-Las fuimos pioneras del Punk Rock. Musicalmente, lo que más me influenció fue el Gospel. Solía merodear cerca de las iglesias en St. Albans, en Queens, cerca de mi casa, sólo para escuchar la música”.

Pero tenía que haber, a la fuerza, otros artistas que os influenciasen

“Sobre todo Billie Holiday, y también escuchaba mucho a los Ink Spots y a los Everly Brothers”.

Creciste en New York, en un barrio de Queens llamado Jamaica. Hoy en día es una zona de clase obrera, ¿cómo era entonces?

“Lo definiría como un barrio de clase media-baja”.

¿Cómo fue tu infancia?

“Mi padre murió cuando yo nací, y mi madre tuvo que luchar mucho para sacarnos adelante. Crecí sin ninguna comodidad. La música era una buena forma de escape”.

¿Recuerdas cual fue el primer disco que compraste?

“Fue el single de Sam Cooke, “You send me”, que me encantaba. Era el único que tenía, y lo pinchaba una, y otra, y otra vez. Recuerdo también escuchar por la radio a Muddy Waters y a Billie Holiday, y quedarme prendada de su voz. Siempre me ha gustado, sobre todo, la música triste, y sigue siendo asi hoy en día”.

Mucha gente cree que las Shangri-Las érais un trio, porque tu hermana Betty no siempre aparecía en las fotos promocionales, a pesar de cantar en todas vuestras canciones, y a veces tampoco actuaba en directo. ¿Por qué?

“Yo éra la única que aparecía siempre, las otras chicas se iban turnando en lo que se refiere al escenario, porque los calendarios de gira eran tan extenuantes que no podían mantener el ritmo. Nos divertíamos con el tema de las fotos, y también ibamos rotando. Era algo evidente cuando se trataba de mi hermana Betty, pero casi nadie lo apreciaba cuando se trataba de Margie y Mary Ann, que eran gemelas. Aún hoy en día los fans cuelgan fotos en Internet e identifican mal a Margie y Mary Ann. Tengo la impresión de que yo soy la única capaz de distinguirlas”.

¿Cómo era vuestra relación a nivel interno? Ya sabes, en los grupos vocales suele haber tensiones y recelos entre la cantante principal y las coristas

“Nunca tuvimos ese problema. Recuerdo que una vez Mary Ann quiso ser la voz principal en una canción. Lo hizo y después me preguntó “¿Cómo diablos puedes hacer esto todo el tiempo?” (Risas). Cuando alguna de las chicas quería ser la voz principal en una canción nunca puse ningún problema, y de hecho si lo hacían en directo me daban un respiro. Y sí, supongo que tienes razón, y de vez en cuando debía de molestarles que yo fuese la que recibía toda la atención, pero nunca me lo dijeron. Todas sentíamos una gran lealtad hacia el grupo y hacia lo que habíamos conseguido gracias a él. Cada dos por tres recibía ofertas para dejar a las Shangri-Las y grabar en solitario, pero no quería ni oir hablar de ello. Nuestra única preocupación eran las armonías vocales, y creo que es algo evidente si escuchas nuestra música hoy en día. Todas esas armonías las grabábamos nosotras, jamás contratamos a coristas ajenas al grupo”.

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“Remember (walking in the sand)” es vuestro clásico por excelencia. Una gran canción

“Es una de mis favoritas”.

¿Qué recuerdas del día de su grabación?

“Yo aún estaba en el instituto, y tuve que faltar a clase para asistir a la grabación. Salí de la escuela para coger el autobús, y un policía que pasaba por alli creyó que estaba haciendo novillos (Risas). Le dije que tenía permiso de mis padres y le conté porque me estaba ausentando, pero no me creyó, y me llevó de vuelta al instituto, y alli llamaron a mi madre, que tuvo que venir a recogerme. ¡Casi me pierdo la grabación de “Remember”! (Risas)”.

Mientras la registrábais, ¿eras consciente de que se convertiría en un clásico?

“Supe que tenía muchas posibilidades de convertirse en un hit, porque la melodía era muy especial. Creo que por aquel entonces yo tenía un sexto sentido para descubrir futuros éxitos”.

¿Es cierto que Billy Joel toca el piano en la canción?

“Si, fue el pianista de sesión contratado por el estudio. Creo que en esa época él aún estaba en el instituto”.

Podemos imaginar sin demasiado esfuerzo lo puritana que debía ser la sociedad entonces. Cantar sobre ciertos asuntos debía ser complicado. ¿Sufristeis algún tipo de censura?

“Era una sociedad muy rígida en cuestiones morales, pero es curioso, porque eso parece repetirse en la actualidad. Más que como algo del pasado, parece ser circular, como si diésemos un paso adelante, dos atrás, y de nuevo otro adelante. Pero no sólo tuvimos problemas en Estados Unidos. Sin ir más lejos, en Inglaterra prohibieron “Leader of the pack”, porque estaban teniendo muchos problemas con las peleas entre mods y rockers. El single salió un par de años más tarde alli, y fue un tremendo éxito. Yo iba con los rockers, claro (Risas)”.

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El Pop en los 60 era terriblemente competitivo. Muchos talentos colisionando a la vez. ¿Había rivalidad entre vosotras y bandas similares como las Shirelles?

“No por nuestra parte, al menos. No recuerdo haber sentido envidia ni rivalidad hacia ningún otro artista jamás. Y éramos muy amigas de las chicas de las Ronettes, y Martha and the Vandellas. De todos modos, no veo tanto parecido, yo creo que nuestros estilos eran muy distintos, y por eso mismo era una estupidez enemistarnos con nadie”.

Cómo me contabas antes, el éxito os llegó siendo unas adolescentes. Eso tiene que ser genial, pero al mismo tiempo, debe de ser duro estar siempre en la carretera y no poder hacer el tipo de cosas que hacen los jóvenes

“Tuve que crecer en la carretera. Mientras la gente de mi edad iba a clase y se preocupaba por los bailes de graduación, yo tomaba vuelos transoceánicos y daba ruedas de prensa bebiendo champán a las 10 de la mañana. No había tiempo para las cosas consideradas convencionales o propias de esa edad, y teníamos que cuidar de nosotras mismas. No pude asistir a bailes de fin de curso, ni salir con chicos, pero a cambio pude hacer que mi familia pagase las facturas y que viviese algo mejor. Me hice mayor asi, y creo que siempre tuve los pies en el suelo, porque amaba la música, pero no me importaba lo más mínimo la fama”.

Más allá de los hits y las armonías vocales, creo que lo que os hacía únicas era la temática de vuestras canciones. Vuestra música estaba enfocada a un público adolescente, pero las letras no eran inocentes en absoluto. Eran historias llenas de amor adolescente, pero también de muerte y violencia

“Nosotras veníamos de la calle, y creo que nuestra música era eminentemente callejera. Canciones sobre la vida real, con mucho dramatismo”.

¿La compañía potenciaba esa oscuridad en vuestras canciones, o suponía un problema para ellos?

“Estaban al tanto, pero tenían tanto éxito que obviaban el tema, y nos felicitaban por la frescura de la música”.

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¿Por qué esa mezcla de protagonistas adolescentes y muertes trágicas? El público estaba acostumbrado a escuchar Pop inofensivo, y tenía que ser un auténtico shock para mucha gente encontrarse con un material tan dramático

“Los 60 fueron una época en la que los adolescentes, por primera vez, empezaron a ser asesinados en las calles. Teníamos todos esos problemas de bandas callejeras y demás, que se veían en films de la época. La música obviaba estos temas, pero no por ello era menos real, y creo que por eso tuvimos tanto éxito”.

Una de vuestras canciones más escabrosas es “Past, present and future”. Aparentemente, trata sobre una chica que es violada, y no quiere que ningún hombre la vuelva a tocar

“No exactamente. Habla sobre una chica a la que hiere un desengaño amoroso, de una forma tan brutal, que no hay vuelta atrás. La adolescencia es probablemente la etapa más complicada de la vida, los sentimientos son terriblemente intensos, y la canción habla de ello. Yo he conocido a personas que han pasado por cosas asi, e incluso cuando crecen, siguen diciendo “no, nunca más”, y se cierran en banda a amar o ser amados. Ese es para mi el sentido de la canción cuando la interpreto. Si hubiese salido hoy, bueno, probablemente hablaría de una violación, pero no en aquella época”.

¿Cómo era la relación con vuestros fans? En los 60 parecía existir una auténtica histeria de masas en torno a las estrellas Pop. Hablo de fans locos, acosadores…

“Ooooh, podría pasarme el día hablando de cosas de ese tipo. Si, nos acosaban constantemente. Además, piensa que entonces no había la seguridad que hay ahora, ni teléfonos moviles, ni siquiera cámaras en los hoteles. La situación era tan tensa que tuvimos que contratar un road manager que hacía al mismo tiempo de guardaespaldas personal”.

Llegásteis a compartir escenario con los Beatles en América

“Si, aunque era un evento con muchos artistas en el cartel, en el Paramount Theatre de New York”.

¿Les conocisteis?

“Les saludamos brevemente en el backstage, pero no hubo tiempo de pararse a charlar”.

Después del show, ¿fuiste consciente de que estabas ante una banda que iba a cambiar la historia de la música?

“No creo que nadie que les viese entonces fuese capaz de darse cuenta de lo mucho que iban a aportar a la música. Ni siquiera ellos”.

También actuasteis junto a James Brown

“Nos contrataron para un show en un gran recinto, un cartel de Soul donde todos los artistas eran negros, excepto nosotras. Cuando nos presentaron, no se podía creer que fuésemos blancas”.

¿En serio?

“Él no había visto ninguna foto nuestra, y escuchando los discos, estaba convencido de que éramos chicas negras. Recuerdo que hicimos la prueba de sonido esa tarde, antes del show, y mientras cuando entramos al escenario, James estaba alli. Nos anunciaron como las Shangri-Las y se quedó con la boca abierta. Entonces se tiró al suelo y no podía parar de reir, estaba en estado de shock (Risas). Eso me hizo sentir bien. Después, volvimos a vernos, porque él vivía muy cerca de mi. Me invitó a su casa un par de veces, y me presentó a su mujer. La verdad es que siempre me cayó bien”.

Actuasteis junto a otra banda legendaria de los 60: The Zombies. Considero “Oddesey and Oracle” una obra maestra imprescindible

“La primera vez que concidimos fue en un estudio de TV, en un programa musical. Colin Blunstone me dijo, nada más verme, que mis pantalones estaban tan ceñidos que parecía que los llevase pintados. Intentaba intimidarme, pero yo me sentía muy segura de mi misma, y más bien me reí de él (Risas). Después fuimos amigos, hicimos un show en el Fox Theatre, y un tour con ellos y Dick Clark. Eran una  banda genial”.

A mediados de los 60, se grabaron discos fascinantes y complejos como “Sgt. Pepper’s”, el “Pet Sounds” de los Beach Boys, o el propio “Oddesey and Oracle” de The Zombies. La música Pop pareció llegar a otro nivel. ¿No os sentisteis bandas como las Shangri-Las amenazadas? En cierto modo, fue el fin de la era de las canciones de tres minutos

“Nunca me sentí amenazada por nadie. The Zombies y nosotras estabamos en los charts al mismo tiempo. Se separaron, y unas semanas más tarde consiguieron su mayor hit, y eso demuestra que nunca debes rendirte antes de tiempo. Y en cierto modo, los singles siguen durando tres minutos en su mayor caso. Si hubiésemos seguido adelante, probablemente nos hubiesemos convertido en Punk Rockers”.

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¿Cómo vivisteis la llegada del movimiento hippy?

“Ya no estábamos en activo en aquel momento, por culpa de problemas legales con la compañía. De todos modos, me fui a San Francisco y me hice hippy”.

Muchos os descubrimos gracias a la versión que Aerosmith hicieron de “Remember” en su álbum “Night on the ruts”. ¿Qué opinas de ella?

“Me encanta. ¡Yo grabé el tema con ellos!. Fue gracias a Paul Atkinson, de The Zombies, que trabajaba como A&R para la CBS y se ocupaba de la grabación de “Night in the ruts”. Me ofreció participar, y canté en los coros del tema con ellos en el estudio. Ellos nunca me acreditaron, pero si escuchas atentamente, puedes oirme en ese tema”.

Twisted Sister grabaron “Leader of the pack”. ¿Te gustó esa versión?

“Dee Snider se puso en contacto conmigo para pedirme colaborar, pero no me interesaba, y rechacé la oferta. He rechazado muchas más a lo largo de los años”.

Oficialmente, os separásteis por problemas legales. ¿Hubo algo más?

“No. Nos hubiese encantado continuar, pero los problemas legales lo hicieron imposible, y tuve que encontrar otro trabajo para sobrevivir. Volví a estudiar y acabé trabajando para una firma de arquitectos, en el departamento de compras. De ahí acabé en una compañía de muebles que tenía contratos con multinacionales, y llevaba proyectos multimillonarios”.

He leído que odias el término ‘girl groups’

“Me parece ridículon clasificar a los artistas en base a su sexo”.

De todos modos, tienes que reconocer que el término se refiere también a toda una forma de entender la música, a un sonido muy particular. ¿Qué opinas de otras formaciones como las Ronettes, The Marvelettes, The Shirelles o The Dixie Cups?

“Todas las que citas eran grandes artistas, y he actuado con todas ellas. Recientemente canté junto a Ronnie Spector en el festival Ponderosa Stomp”.

De entre todo el material de las Shangri-Las, ¿Cuáles serian tus temas favoritos?

“Remember”, “Out in the streets”, “The train from Kansas City” y “I can never go home anymore”.

Amy Winehouse suele citaros como una de sus mayores influencias, ¿cómo te sientes al respecto?

“Es un gran honor”.

¿Qué opinas sobre su música? Yo creo que tiene mucho talento, pero hay quien no le perdona que haya introducido un sonido actual en el soul clásico

“Creo que es una gran artista, al igual que sucedía con las Shangri-Las, en Amy Winehouse puedo sentir el sonido de la calle. Tengo muchas ganas de escuchar su próximo cd”.

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¿Qué hace tu hermana Betty en la actualidad?

“Ella quiere estar alejada del mundo de la música, y quiere que se respete su privacidad, asi que vamos a respetar su decisión”.

¿Escuchas a nuevos artistas?

“A veces, pero lo que más me ha llamado la atención últimamente es Amy Winehouse. El resto del tiempo, escucho clásicos, y a artistas como R.E.M. o Bruce Springsteen”.

Para terminar, ¿ves alguna posible sucesora tuya o de las Shangri-Las en artistas actuales?

“Nadie en especial. Pero creo que nuestra música era sincera y contribuímos al nacimiento del Punk Rock, asi que nuestra influencia está en todas partes”.

J.L. Fernandez, 2008. Entrevista completa publicada en el nº419 de la revista Popular 1.

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