J.L. Fernandez's Blog

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Entrevista con… Koko Taylor, reina del Blues

Posted by jlfercan en agosto 30, 2009

Desgraciadamente, la artista entrevistada a continuación fallecía en julio de este mismo año, tras una complicada operación. Asi que tengo el dudoso honor de ser la última persona que entrevistó a la gran Koko Taylor. Su frágil estado de salud se hizo evidente desde que se puso al teléfono, y la que antaño había sido poseedora de una de las voces más poderosas que jamás hayan cantado el Blues, apenas era capaz de articular palabra. A pesar de todo, y como sucede con tantos otros veteranos de este estilo de música, Mrs. Taylor estaba decidida a actuar en directo hasta el final, y siguió ofreciendo conciertos prácticamente cada semana hasta su muerte. En activo a lo largo de cincuenta años de carrera, compartió sus años de gloria con pesos pesados como Muddy Waters, Willie Dixon o Howlin’ Wolf. Desde una infancia sumida en la más absoluta pobreza, hasta su reconocimiento en todo el mundo como la auténtica reina del Blues. Quizá no se encontraba en la mejor situación para hablar sobre su carrera, pero valió la pena, aunque sólo fuese por poder expresar mi admiración a una figura irrepetible.

koko8 Los músicos veteranos suelen relajarse con los años, pero no parece ser tu caso. ¿Es cierto que das unos 200 conciertos al año?

“Oh, Dios, la verdad es que nunca los cuento, pero yo diría… que puede que sean incluso más (Risas). No me lo planteo como “salir de gira”, sino que es más bien mi trabajo, estoy acostumbrada a ello, y siento que es mi destino, asi que sigo disfrutando mucho de la carretera y las actuaciones. Mientras alguien siga queriendo verme, seguiré cantando el Blues. Ahora tengo mucha suerte, porque hay muchos festivales, y tengo llamadas de promotores cada semana que preguntan por mi. Llevo casi cincuenta años subiéndome a los escenarios, y nunca me había pasado esto, es una bendición”.

Fuiste una de las primeras vocalistas femeninas de Blues en tener éxito. El Blues era un mundo de hombres, ¿tuviste algún problema para ser aceptada por ello?

“No, nunca. Sabía que tenía una gran voz y que podía cantar como cualquier hombre. Tuve la suerte de trabajar con músicos maravillosos, que me permitieron expresarme y ser yo misma, y creo que sigo siéndolo. La escena del Blues no era tan machista como se cree, solo las letras de algunas canciones”.

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Eres una de las pocas supervivientes de la legendaria escena Blues de Chicago, donde reinaban Willie Dixon, Muddy Waters, Howlin’ Wolf y tantos otros. ¿Cómo era la ciudad entonces?

“Se ha mitificado mucho esa escena desde entonces, pero yo diría que era algo muy pequeño y underground. Creo que ahora es mucho mejor. Mejores salas, más músicos y más público. Pero es cierto, Chicago era algo único para alguien como yo, que venía de un pueblo pequeño. Cuando me bajé del autobus me deslumbraron las luces, la gente… Desde el primer día, empecé a frecuentar los clubs y a conocer a los músicos que había escuchado en la radio. El Blues estaba en todas partes, y los clubs eran maravillosos, pero la música no era la gran industria que es hoy en día.  Porque si te digo la verdad, nunca vi a ninguno de aquellos hombres hacerse rico. Podías verles estrenar zapatos nuevos, o comprarse un buen coche, pero ninguno tenía una mansión o gastaba millones de dólares. Todos éramos músicos porque amábamos lo que hacíamos, no por el dinero”.

Como casi todos los bluesmen de Chicago, tu también llegaste del Sur.¿Qué te llevó a una gran ciudad como Chicago?

“Crecí en un pequeño pueblo en Tennesee, a las afueras de Memphis, y alli nunca hubiese tenido la oportunidad de triunfar como cantante. Me casé a los dieciocho años con mi marido, al que todos conocían como ‘Pops’ Taylor. Nos vinimos en un autobús, con treinta y cinco dólares en el bolsillo, y empezamos a frecuentar los clubs. Yo aún no había cantado en público y trabajaba como criada para familias ricas. Hacía la cama, fregaba escaleras, cualquier cosa…”.

¿Cómo recuerdas tu infancia?

“Fue una infancia muy dura. Mi madre murió cuando yo era muy pequeña, y mi padre unos años más tarde, asi que fuimos criados por nuestros tios. Crecí en una granja e hice todos los trabajos del campo desde muy pequeña, junto a mis hermanos. Recogía algodón, maíz, y sólo iba unas cuantas horas a la escuela”.

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¿Cómo empezaste a cantar? ¿En la iglesia quizá?

“No, en el campo de algodón, cantaba sólo para mi misma (Risas), y con mis hermanos. De hecho, uno de mis hermanos quería aprender a tocar la guitarra, pero no podía permitirse comprar una, y la hizo con unas tablas y un poco de alambre, y te aseguro que aquello sonaba bastante bien. Mi otro hermano se hizo una armónica artesanal con una mazorca de maíz, y cuando soplaba y tapaba los agujeros, sonaba bastante parecido a una armónica, ellos tocaban y yo era la vocalista, asi nos pasábamos las tardes en el campo. Ahora que somos mayores, yo soy la única que se dedica a esto de forma profesional digamos, pero ellos siguen cantando y tocando por diversión. Cuando yo no estoy de gira y tenemos alguna reunión familiar, con nuestros hijos y nietos, todos acabamos cantando y tocando viejas canciones, una especie de jam session familiar (Risas)”.

¿Cuáles eran tus artistas favoritos en esa época?

“Lo único que podía escuchar era lo que sonaba por la radio, y mi artista favorita era Memphis Minnie, y me emocionaba con todos los viejos cantantes de Blues, también Bessie Smith. Mis hermanos y yo escuchabamos Blues, y nacimos escuchando las viejas canciones Gospel de la iglesia, pero la radio lo cambió todo. Ahora B.B. King es conocido como guitarrista y cantante, pero no se si sabías que empezó como pinchadiscos en una emisora, fue uno de los primeros dj’s en tener un programa enteramente sobre Blues, y nos encantaba, Rufus Thomas tenía otro programa, y era genial también”.

¿Les parecía bien a tus familiares tu gusto por el Blues?

“No, no, ellos eran personas religiosas, el Blues era, por asi decirlo, música de gente de mal vivir, se asociaba con los bares y aquello no les gustaba”.

¿Cómo empezaste a cantar en público?

“Alguien me escucho cantar en un club una noche. Yo no lo hacía por dinero, ni pensando en una carrera, simplemente por diversión, como aficionada, delante de gente que conocía. Pues bien, esa persona se acercó y me dijo “Tienes una voz extraordinaria, digna de admiración, tu has nacido para cantar el Blues”. ¿Sabes quien era? Era Willie Dixon. Le pregunté qué cómo se hacía eso de cantar y grabar discos, porque yo ni siquiera sabía lo que era un contrato discográfico, pero el me llevó a Chess Records, que por aquel entonces era una de las compañías más importantes de América, y ellos me grabaron un single, que tuvo bastante éxito. Después, todo fue surgiendo de forma natural”.

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Tuviste la ocasión de ver en directo y de actuar con los más grandes del Blues. ¿Quién dirías que era el mejor sobre el escenario?

(sin pararse a pensar) Muddy Waters. No tenía rivales (Risas). Odio decirlo, porque tengo que elegir entre un montón de grandes músicos, pero creo que Muddy Waters era el mejor, nunca he visto a nadie interpretar con tanta pasión”.

Una de las cosas más sorprendentes de esa escena es la sensación de hermandad que parecía existir. Ves una vieja grabación, tuya, o de Muddy Waters, Howlin’ Wolf o quien sea, y no es difícil ver entre los músicos de la banda a gente como Little Walter, Sonny Terry, Brownie MgGhee… ¿no había rivalidad y envidias entre vosotros?

“Tendríamos que hablar de casos concretos, pero en general, creo que dominaba la amistad. Yo jamás tuve ningún problema con nadie, y todos estábamos ahí para echar una mano cuando era necesario. Mis grandes amigos en este negocio fueron, sobre todo, Muddy Waters, Luther Allison, B.B. King y Buddy Guy”.

Antes hablábamos sobre Willie Dixon, para mi es el mejor compositor de la historia del Blues

“Lo fue. Los artistas de Blues siguen grabando hoy en día sus composiciones, y si me lo permites, me gustaría decir que era además un gran hombre. Tenía un gran corazón, y le vi ayudar a muchas personas. De hecho si no llega a ser por él, es posible que nunca me hubiese dedicado a esto. Willie Dixon se desvivía por ayudar a los músicos. Si ahora mismo tú necesitases un lugar donde pasar la noche y Willie estuviese aquí, ten por seguro que te abriría las puertas de su casa y te ayudaría”.

Tuvo una gran influencia en el Rock n’ Roll. Bandas como The Doors y Led Zeppelin popularizaron muchas de sus canciones

“Él era consciente de esa influencia, y estaba agradecido y orgulloso de ello. El que esos grupos tomasen el Blues como influencia nos ayudó mucho a todos”.

He leído que Dixon solía organizar jam sessions nocturnas en su casa, donde estabas tú, gente como Buddy Guy, Muddy Waters

“Sí, duraban toda noche”.

¿Cómo era el ambiente en aquellas sesiones?

“Bueno, para nosotros era algo asi como un taller de trabajo. Nos juntábamos en el pequeño sótano de Willie, nos enseñábamos nuestras canciones unos a otros, o arreglábamos canciones ajenas… Ensayábamos durante horas e intentábamos aprender los unos de los otros”.

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Tu primer éxito llegó con tu versión de “Wang Dand Doodle”

“Todavía sigue siendo mi gran hit a día de hoy. La canto en todos mis conciertos”.

El tema también fue un éxito en la versión de Howlin’ Wolf y la suya terminó siendo una versión mucho más conocida. ¿no te sentiste celosa?

“No, no, eramos muy amigos. Howlin’ Wolf fue como mi hermano gemelo”.

Parecía un hombre intimidante

“Bueno, esa era su imagen. ¡Era Howlin’ Wolf! (Risas). Para los que le conocíamos, era un buen amigo”.

Muddy Waters sin embargo parecía todo lo contrario. Una persona muy cálida

“Lo era. Toqué con el muchas veces, más de las que puedo contar, y a él le gustaba tocar conmigo. A veces cambiaba el ritmo de la canción de forma distinta cuando estabamos tocando, sin avisar, sólo para obligarme a forzar más y más mi voz, y entonces tenía ganas de matarlo, pero sólo lo hacía para obligarme a dar lo mejor de mi misma. Le considero mi mayor inspiración. He rescatado dos temas suyos para mi último disco”.

De entre todos los discos que has grabado, hay uno para mi que es realmente especial: se trata del directo “An audience with the Queen: Live in Chicago”. Sinceramente, es uno de los discos en directo más impactantes que he escuchado

“Muchas gracias, a mi también me gusta mucho. Aquella noche fue explosiva. Sigo haciendo muchos de esos temas, como “Let the good times roll” y “I’m woman”, porque la gente quiere seguir escuchándolos”.

El Blues fue algo minoritario hasta que apareció el Rock n’ roll y llevó el Blues al gran público blanco. ¿Qué te parecían los primeros artistas de rock n’ roll cuando surgieron?

“Los respetaba, pero ese tipo de música no era para mi”.

Vivías volcada en el Blues

“Totalmente”.

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Los Stones, por ejemplo, siempre respetaron muchísimo el Blues, y ayudaron a popularizar la figura de Muddy Waters

“Oh, si, me encantan los Rolling Stones, son la excepción. Ellos estaban metidos muy a fondo en lo que hacíamos nosotros, y creo que su música es genial”.

He visto una foto en tu web, en la que apareces junto a Keith Richards y Ron Wood

“Si, les conocí hace unos años, en uno de sus shows. Fui a verles y Keith se enteró de que estaba alli, y quiso conocerme. Es un auténtico caballero, y seguimos siendo amigos desde entonces. Voy a verles siempre que actúan cerca”.

¿Cuál dirías que fue la banda rockera que mejor captó el sentimiento del Blues?

“Oh, no lo se. ¿Cuál lo sería para ti?”.

Quizá Led Zeppelin

“Si, es posible. Escuché todos sus discos y la verdad es que me encantan. Tienen esa intensidad, ese fuego… es muy curioso, porque son ingleses, pero cuando tocan Blues, lo hacen realmente bien”.

En cuanto a la escena Blues actual, ¿no la ves algo estancada?

“Oh, no, hay muchísimos eventos, y más músicos de Blues que nunca”.

Me refiero a artísticamente. Los veteranos en activo seguís marcando la pauta, y no parece que vaya a aparecer un nuevo Howlin’ Wolf, o un nuevo B.B. King por ejemplo

“Ya, pero eso pasa en todos los estilos musicales. Tampoco creo que en el Rock haya un nuevo Elvis o lo que sea”.

De todos modos, para mi el último de los grandes Bluesmen fue Stevie Ray Vaughan. El si que tenía madera de estrella

“Oh, era fantástico, desde luego”.

Tengo entendido que el día después de su muerte, tenía contratada una actuación contigo

“Efectivamente”.

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¿Tuviste la oportunidad de conocerle?

“Si, pero nunca pude tocar con él, y es uno de las grandes decepciones de mi carrera”.

Uno de los detalles más curiosos de tu carrera es que apareces en una escena del film de David Lynch “Corazón salvaje”

“Alguien del equipo de la película escuchó un disco mio y al parecer le impresionó, y se puso en contacto conmigo para aparecer en la película. Era la primera vez que actuaba en un film, aunque después aparecí en alguna serie de tv”.

¿Te gustó el film?

“Es muy violento por momentos, pero sí, me gustó la historia. Estaba un poco nerviosa, porque me habían dicho que David Lynch era un hombre muy extraño (Risas), pero la verdad es que todo fue muy bien”.

El disco que te devolvió a la actualidad fue “Royal Blue”, que contaba con un montón de invitados especiales ¿Qué supuso para ti grabar ese disco?

“Bueno, yo no veo diferencias entre mis discos. “Royal Blue” tuvo una gran acogida y todo el mundo pensó que era muy bueno, pero para mi no es mejor ni peor que el anterior. De lo que sí me alegro es de que pude volver a cantar con B.B. King, que es uno de mis mejores amigos en este negocio”.

He leído unas declaraciones tuyas, en las que afirmabas sentirte más cómoda actuando para un público blanco

“Bueno, es que si vienes a cualquiera de mis shows, el noventa por ciento de la audiencia es blanca. Ese es el público que me da de comer,y a él me debo. No es que me sienta más cómoda, es que esa es la gente que me apoya. Ojalá hubiese más hombres negros en mis shows, pero no es asi, quizá sea porque la mayoría ya han escuchado demasiado Blues y quieren algo diferente, y sobre los chicos negros más jóvenes, ni siquiera parecen saber demasiado sobre este tipo de música, es algo que se está perdiendo”.

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Quizá la radio y la tv tengan mucho que ver en todo esto

“Si, tienen emisoras de Rap, de Pop, Disco… que emiten ese tipo de música todo el día, pero ni una de Blues”.

¿Cómo es tu vida cuando no estás en la carretera?

“Pues soy muy feliz. Me volví a casar, y me gusta mucho estar con mis hijos y cuidar de mis nietos”.

Para terminar, ¿cuál es el secreto para cantar el Blues? ¿hay que tener realmente el corazón roto o sentirse solo?

“No, el Blues consiste en cantar con el corazón y emocionar a la gente. Puedes hacerles llorar de pena o de alegría. Creces con él y vives con él, pero no puedo contarte el secreto, porque cada persona puede llevar el Blues dentro, y es cuestión de tiempo que lo descubra”.

J.L. Fernandez, 2008. Entrevista completa publicada en el nº421 de la revista Popular 1.

3 comentarios to “Entrevista con… Koko Taylor, reina del Blues”

  1. xavi quero said

    gran entrevista, hay frases que te ponen los pelos de punta. Creo que me seguire pasando por tu blog. Felicidades!!

  2. holler said

    el poder vocal y musical que transmitian y transmiten los grandes dinosaurios del blues es irrepetible. Se siguen haciendo buenos trabajos pero para hacer buen blues el corazon del músico tiene que llorar y ahora oyes tonterias por ahi como blues sinfonico POR DIOS (perdón Mr Johnson en que estaría yo pensando) el blues de plastico no vale tiene que ser de algodón o de terciopelo y a poder ser NEGRO

  3. […] intensas. Recuerdo con especial cariño cuando entrevisté a los ya desaparecidos Solomon Burke y Koko Taylor. También fui uno de los últimos en entrevistar al saxofonista de la E Street Band y viejo […]

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