J.L. Fernandez's Blog

Interviews, articles, and other synthetic delusions of the Electric Head

Entrevista con… Johnny Dowd

Posted by jlfercan en noviembre 20, 2009

Es uno de los secretos mejor guardados del underground americano reciente. Johnny Dowd lleva más de diez años alimentando una trayectoria arriesgada como pocas. Su oscura propuesta se mantiene en “Cemetery shoes”, una serie de postales del lado oscuro de la vida. Historias de perdedores, alcoholismo y asesinatos en la tradición de las murder ballads del oeste americano. Dowd es uno de esos artistas que sabe que nunca llegará a vender miles de discos, pero a cambio cuenta con unos cuantos incondicionales dispuestos a escuchar con atención cualquier cosa que haga. En persona habla despacio, casi arrastrando las palabras. Una conversación con él es una experiencia tan hermética como cualquiera de sus trabajos.

dowd1Acabas de finalizar tu último tour americano presentando tu nuevo trabajo, ¿cómo ha ido?

“Muy bien. Recorrimos todo el país, el tour empezó en la Costa Este, luego estuvimos en el medio oeste, y terminamos en California. La gente respondió muy bien. En esta última gira me acompañó Sally Timms, que es la cantante de la banda The Mekons, asi que fué excitante poder hacer algo diferente.”

¿Cómo fue la grabación de “Cemetery Shoes”?

“Lo grabamos casi todo entre Brian, mi batería y yo, en mi oficina. Tengo un equipo de grabación en mi oficina y decidimos hacerlo alli. Creo que los mejores discos son los que se graban en las condiciones más simples.”

Las letras son un componente esencial en tus discos, ¿empezaste como músico o como escritor de canciones?

“Mmmm, no lo se, supongo que empecé como una especie de “spoken-word musician” o algo asi (Risas). Se que no soy un cantante especialmente bueno, y mucha gente me ve más como un poeta, pero lo que yo hago es cantar canciones… se trata de romper límites y hacer lo que me hace sentir más cómodo.”

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Grabaste tu primer disco cuando ya tenías casi cuarenta años, ¿por qué empezaste tan tarde?

“Grabé por primera vez con esa edad, pero siempre fui un gran aficcionado a la música. No lo se, supongo que nunca había sentido la necesidad de intentar crear algo por mi mismo hasta entonces. Era ya un treintañero y no había demasiada música que me interesase, y fue cuando me decidí a actuar en público y a componer mis propias canciones.”

¿Cuales eran tus principales influencias al principio?

“Bueno, en cuanto a las letras supongo que mis influencias eran sobre todo literarias, novelas pulp, autores como Gene Thompson, Jeremy O’ Connor…al principio era incapaz de tocar bien la guitarra, y por eso me concentraba más en las letras, escribía algo y luego pensaba en el acompañamiento musical, que al principio era algo muy simple, y ya tenía una canción.”

En tus primeros trabajos solías escribir muchas “murder ballads”. ¿haber nacido en el sur supuso una influencia en ese sentido?

“Supongo que si. Haber crecido en el sur me hizo escuchar muchísimas canciones de ese tipo, porque la música tradicional americana trata sobre todo de eso…Johnny Cash, y ese tipo de cantantes, a su vez estaban recogiendo la influencia del folk inglés anterior, en el que ya existían esa clase de canciones. Supongo que en la música tradicional española también tendréis temas de ese estilo, porque a los escritores de canciones les han atraído siempre esas cosas: gente que vive al margen de la ley, robos, asesinatos…es algo común a todas las culturas.”

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¿Cómo ves hoy en día tu primer disco “Wrong side of Memphis”?

“Vaya, llevo sin escucharlo diez años…no tengo una auténtica opinión sobre ese disco, porque después de editarlo me puse a pensar en el siguiente. No me gusta mirar atrás. Me quedé satisfecho del disco en su momento, pero no tengo demasiada perspectiva sobre qué es lo que hice en cada momento.”

Ese trabajo y el siguiente, “Pictures from life’s other side”, estaban centrados sobre todo en “murder ballads”, pero luego grabaste “The pawnbroker’s wife”, que sigue siendo tu disco más conocido. ¿era un trabajo más luminoso?

“Si, posiblemente lo era…aunque por otra parte es difícil para mi tener esa capacidad de distinguir lo que es oscuro o luminoso cuando hablamos de música, o lo que es serio o una broma. A veces escribo algo que me parece divertido y mucha gente lo interpreta como algo oscuro y retorcido, y también sucede lo contrario. Lo interesante es que las personas tengan su propia perspectiva.”

En aquel disco incluías una versión de “Jingle Bells” que parecía más bien música para un funeral…¿te deprimen las navidades?

“No en particular, he tenido navidades terribles pero no puedo decir que me depriman las fiestas en sí… Mi inspiración para la canción fue la versión rockera de “Jingle Bells”, que hacía Brenda Lee y que es muy popular aqui. Yo pretendía hacer una versión extraña basada en el funk, pensé en qué hubiese hecho George Clinton con esa canción, o James Brown, porque nunca escuché a ninguno de esos artistas hacer una versión de ese tema.”

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En tu nuevo trabajo aparece una canción titulada “Dylan’s Coat”. ¿cuál es el significado de este tema?

“Me inspiré en una entrevista que leí hace tiempo, creo que con la chica que fue su novia, y que salía con él en la portada del álbum “The Freewheelin'” caminando por New York. En la entrevista ella decía “Bob llevaba aquella cazadora día y noche porque no podía permitirse el comprar otra, y la llevó durante dos años.”. Para mi eso es una gran metáfora sobre el tipo de artista que es Bob Dylan, él es una de esas personas que son fieles a sí mismos y no ceden lo más mínimo, es algo admirable.”

¿Cuáles eran tus artistas favoritos durante tu infancia?

“La primera música que escuché provenía del tocadiscos de mis padres. A ellos les encantaba todo el tema de las big bands, Tommy Dorsey, Glenn Miller, ese tipo de artistas…Además tenía dos hermanas mayores, cinco o seis años mayores que yo, que empezaron a escuchar a los primeros músicos de rock n’ roll, y eso me influyó mucho, artistas como Ricky Nelson, Ray Charles y todo lo que sonaba en la radio en aquella época. La radio en america es algo muy importante, puedes oír todo tipo de música. Quizá ahora se escuche sobre todo hip hop y ese tipo de cosas, pero en aquella época simplemente encendiendo la radio podías tener una educación musical bastante completa.”

El año pasado aparecías por primera vez en el mundo del cine, en la película independiente “Searching for the wrong-eyed Jesus”. ¿sobre qué trataba el film?

“El director del film es británico, y digamos que es su visión sobre la historia del sur estadounidense, es algo asi como un docu-drama, en el que se mezcla ficción pero también personajes reales. Es un viaje por el sur, y aparecemos artistas como yo y otros como 16 Horsepower, la película tiene mucha música. Es un film interesante, trata de hablar sobre la historia del sur, pero desde la perspectiva de un británico, es decir, no es la historia real de la música sureña ni nada parecido, porque los británicos no crecieron realmente aqui, aunque les influyó mucho, sobre todo en lo que fue el blues británico de los 60’s, que no era realmente blues tampoco, pero es muy interesante escucharlo, y ver qué es lo que ellos pensaban que había sido el blues aqui.”

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Mucha gente compara tu música con la de Tom Waits. ¿te parece bien esa comparación?

“Bueno, que te comparen con él es un gran honor, no es algo que me preocupe (Risas). Me parece una comparación algo exagerada, porque su visión es mucho más artística que la mía, quizá mis canciones tengas puntos en común con su primera etapa…me encantan sus discos y quizá haya un sentimiento similar detrás de algunos de nuestros temas pero tampoco nos parecemos tanto.”

Me gustaría saber tu opinión breve sobre los siguientes discos: el primero es “Safe as milk” de Captain Beefheart

“Gran álbum, mi favorito suyo. Admiro profundamente a Captain Beefheart. Si hay algún artista al que me gustaría emular es a él. Supuso un punto y aparte para la música, la forma en la que juntaba la música y sus palabras…cuesta ver qué es lo que intentaba hacer, era blues pero con un ritmo a veces muy acelerado…es asombroso.”

Tom Waits “Swordfishtrombones”

“No es mi disco favorito suyo. Prefiero parte del último material como “Mule Variations”, sobre todo por la parte musical. Pero sus letras son siempre excelentes.”

Nick Cave “Murder Ballads”

“Buen álbum, pero no significa tanto para mi a nivel personal como los dos anteriores que has citado.”

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Bob Dylan “Time out of mind”

“Fantástico. Bob está a un nivel superior.”

El último sería el primer “American Recordings” de Johnny Cash

“Muy bueno, al igual que todos los discos de esa serie. Johnny Cash es increíble. Pocos artistas con una carrera tan larga llegaron a publicar discos con tanta fuerza al final. Fueron discos que me sorprendieron mucho.”

Para terminar, ¿qué esperas de tu carrera en el futuro?

“Espero poder seguir haciendo lo que me gusta, grabar otro buen álbum y a poder ser ganar algo de dinero con ello (Risas).”

J.L. Fernandez, 2004. Entrevista completa publicada en el nº377 de la revista Popular 1.

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